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指南针

指南针源于中国,是中国古代的四大发明之一。

春秋战国时期,中国人已开始用铁器制造农具。人们在寻找铁矿时,发现了磁铁,并知道了它们所具有的特殊性质。

战国时代(公元前475-前221年),人们利用磁铁制造了指示方向的工具——“司南”(即指南)。司南制成勺状,使用时把它放在一个光滑、水平的底盘中间,用手拨动它的柄,使其转动;当它停止时,勺柄就指向南方,勺口则指向北方。

公元10世纪时,又有人用钢针在磁铁上磨出磁针,这种经过磁化了的钢针就被正式叫做指南针了(由于磁针轴受地球磁极的影响,且地磁轴与地球自转轴有个11度多的交角,磁针所指示的南北方向实际上是地球磁极的南北方向)。自此以后,中国沿海一带的船只就开始使用指南针了。

随着文化交流的日趋频繁,往来于中国船只上的水手们,将指南针传到了世界各地。自12世纪始,欧洲开始自制指南针。这种指南针是一根安装在固定轴上的磁针,能在水平方向转动并指示磁子午线的方向。公元1250年前后,地中海地区所制造的指南针已经把磁针装在了有刻度的卡片上,并与中央旋轴保持平衡。1560年,意大利人卡尔达诺发明了新的磁针装置——利用一种所谓三环式悬挂法的装置,使磁针指示的方位更加精确,无论船舶多么摇摆颠簸,磁针都能准确地保持水平状态,这种装置叫罗盘仪,只适用于木船。时至今日,在有些轮船上,仍配备一个备用的传统式标准罗盘。

指南针因航海需要而发展起来,逐渐扩展到了航空、地质勘探以及探险等方面,对人类的社会发展起着重要的作用。

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