煤气

1727年,英国牧师黑尔斯在他所著的《植物静力学》中指出:煤在密封容器内加热会产生“易燃气体”。其实,克莱顿早在1684年左右就发现了这个现象,只不过到1739年才公开这一发现。克莱顿把煤加热,观察到“煤的灵魂可由蜡烛点燃”。

最早把这一发现付诸实用的是法国工程师莱庞和苏格兰机械师莫多克。1801年莱庞在巴黎一所房屋内证实这种气体能用于发热和照明,而且能用管子输送到各房间;而莫多克在1792年就试验成功了煤气灯照明。1802年他在工程师博尔顿和瓦特的大楼内装上煤气照明灯。博尔顿的公司首次出售这种照明系统时,兰开夏郡索尔福一家大纱厂一次就购置了900盏,作为工厂照明用。1817年美国巴尔的摩的大街上开始用煤气灯照明。

当储量丰富的天然气被发现以后,煤气几乎被完全取而代之。不过,人们知道,天然气终有枯竭的一天,到时还要指望蕴藏量丰富的煤,借助煤生产大量的煤气,迟早煤气价格会低于天然气。

本世纪70年代,欧美、南非一些国家已开始建立合成天然气的试验厂。先将煤碾碎,在每平方厘米70公斤的蒸汽压力下反应,从反应室中出来的气体含8% - 26%的甲烷。将二氧化碳、硫化氢和其它的硫除去,气体再进入另一反应室,以镍为催化剂和氢反应,使甲烷含量增加,然后将气体干燥,除去水分,便得到合成天然气,可以用管路远距离输送。

还有一种成本较低、制造简单的低热值煤气,大部分直接用于发电、驱动气轮机,它不以天然气管路输送。

如今,有些更先进的试验证明,将煤在地下气化也是可行的。方法是将纯氧灌入地底与地层中的煤混合,并燃烧气体。虽然成本较高,这种气体可供附近的发电厂使用。其最大优点是那些煤层较薄,不便于开采的煤矿也可通过地下燃烧生产煤气的方法加以利用。

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